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TeeTime Klever / Forbes México

Científicos británicos, estadounidenses y ecuatorianos descubrieron un inmenso, antiguo y prístino arrecife de coral en las profundidades de la reserva marina de las Islas Galápagos, que puede ayudar a entender los entornos oceánicos del pasado y así comprender mejor la crisis climática moderna.

El arrecife, localizado a una profundidad de entre 400 y 600 metros, en la cima de un monte submarino no cartografiado, se extiende por varios kilómetros entre las islas Santa Fe y San Cristóbal, en la parte central de la plataforma del archipiélago Galápagos.

“Los corales de los que está construido tienen probablemente miles de años de crecimiento”, dijo a EFE el oceanógrafo Stuart Banks, investigador marino principal de la Fundación Charles Darwin (FCD), que integra el grupo internacional de científicos a bordo del buque estadounidense de investigación R/V Atlantis.

El buque lleva a cabo la expedición “Galápagos Deep 2023”, dirigida por científicos del Instituto Oceanográfico Woods Hole (WHOI), la Universidad Estatal de Boise (Estados Unidos) y las británicas de Essex y Bristol, en colaboración con la Dirección del Parque Nacional Galápagos, la FCD y el Instituto Oceanográfico y Antártico de la Armada del Ecuador.

La expedición, que comenzó el pasado 27 de marzo y termina el 22 de abril, está financiada por la Fundación Nacional de Ciencias (NSF, por sus siglas en inglés), de EU, y el Consejo de Investigación del Medio Ambiente Natural (NERC, en inglés), del Reino Unido.

Hasta el momento, en la expedición científica han realizado unas 16 inmersiones de entre 6 y 8 horas cada una, gracias al submarino “Alvin”, en el que van dos científicos y un piloto.

En una de ellas, encontraron el arrecife al que se refieren como el “cacho de coral”, por su similitud con una media luna, y que tiene comunidades marinas ricas, diversas y potencialmente únicas.

Tras el fenómeno de El Niño de 1981-1982, y el de 1997-1998, “más del 97% de los arrecifes estructurales de corales se perdieron en Galápagos”, y ahora los más extensos están en las islas de Wolf, Darwin y en algunos otros parches, recordó.

El “cacho” es el “primer registro de un arrecife de coral de aguas profundas (…) que ha sobrevivido en estado prístino por miles y miles de años”, mientras en otras partes del mundo el fondo marino está “muy alterado” por la pesca industrial, dijo.

Descubren un inmenso, antiguo y prístino arrecife de coral en las Galápagos

Aunque los científicos lograron recorrer algo más de un kilómetro del arrecife, creen que es “mucho más extenso”, y que alberga una alta biodiversidad viva, mientras que los corales fósiles hallados serán “una ventana al pasado” y servirán para estudiar las condiciones del mar “hace cientos de miles de años”.

“Esto nos ayuda a hacer una reconstrucción de clima de los océanos para hoy en día compararlo con la velocidad de cambio climático en los océanos”, anotó Banks, para quien el hallazgo es uno de los momentos más reveladores en sus 23 años en Galápagos.

“Cuando bajas en el submarino, te das cuenta que hay mucha vida en la columna de más de un kilómetro de agua: hay muchas especies de medusas, diferentes formas de vida, parecen casi extraterrestre, a veces”, relató al detallar que también han visto tiburones y grupos de cangrejos de aguas profundas que parecen langostas.

Hallaron también corales bambú, que tienen una bacteria que emite una luz azul cuando se agitan, y que presumen que es un mecanismo de alerta contra depredadores del coral, pero el descubrimiento que dejó aún más sorprendidos a los científicos fue que “la mayor parte del arrecife es (coral) vivo”.

“En lo que hemos visto hasta ahora, la proporción de cobertura de coral vivo es mucho más alta que en otras partes del mundo”, explicó.

“Todas las comunidades que hemos encontrado son distintas y diferentes de lo que tenemos registrado en las aguas someras de Galápagos. Se está abriendo un nuevo hábitat que no está registrado para las islas”, anotó al señalar que, tras este hallazgo, probablemente se vienen muchos años de investigación para saber “qué más hay”.

La mayor parte del trabajo para caracterizar la biodiversidad de Galápagos se había realizado en la zona terrestre y algunos metros en la zona costera, pero ahora, “por primera vez se abre al otro 95% de toda el área de la reserva marina que no hemos explorado en el fondo”.

Sabemos más de la superficie de Marte que de nuestros propios océanos”, concluyó Banks.

El archipiélago de Galápagos, declarado desde 1978 como patrimonio natural de la humanidad, está situado a unos mil kilómetros al oeste de las costas continentales de Ecuador y, gracias a su rica biodiversidad, es considerado un laboratorio natural que permitió al científico británico Charles Darwin desarrollar su teoría sobre la evolución y selección natural de las especies.

El Gran Arrecife del Sur puede no ser tan conocido como la Gran Barrera de Coral, pero el “otro” arrecife de Australia rebosa biodiversidad y tiene sus propias batallas.

Klever Tee Time/ Redación

El gran Mick Baron , propietario del Eaglehawk Dive Center en el sureste de Tasmania, dijo “Imagínese volar a través de un bosque antiguo” cuando le preguntamos al veterano del buceo cómo era nadar entre los majestuosos bosques de algas gigantes que una vez bordearon Australia. Estado isleño.

“Ya sea que esté navegando por el fondo mirando hacia arriba mientras el sol brilla a través del dosel o colgando justo debajo de la superficie mirando por los troncos de estos árboles gigantes, por así decirlo, fue bastante especial”, dijo Baron, con nostalgia. “También había vida marina para ver, pero la atracción estrella eran las algas marinas”.

Catalogado como una comunidad ecológica en peligro de extinción por el gobierno australiano en 2012, los bosques de algas gigantes de Tasmania han desaparecido en más del 95%, con un aumento en la temperatura del océano provocado por el evento El Niño de 2015-16 que aceleró una extinción gradual que había estado ocurriendo. durante varias décadas.

“En el espacio de unos tres meses esos grandes lechos de bosques habían desaparecido”, dijo Baron. Y me refiero a ido . No quedaba ni un skerrick. Y no han vuelto “.

El arrecife olvidado de Australia

Los bosques de algas gigantes de Tasmania formaron parte de lo que se conoce como el Gran Arrecife del Sur , un vasto sistema de arrecifes rocosos templados que se extienden a unos 8.000 km desde Kalbarri en Australia Occidental, hacia abajo y alrededor de la escarpada costa sur de Australia y Tasmania y hasta el norte de Nueva Gales del Sur.

A pesar de que el 70% de la población de Australia vive a 50 km del Gran Arrecife del Sur, la mayoría de la gente nunca ha oído hablar de él. Para ser justos, este entorno marino único ni siquiera tuvo un nombre hasta 2016, cuando un equipo de científicos dirigido por los biólogos marinos de la Universidad de Australia Occidental (UWA) Scott Bennett y Thomas Wernberg argumentó que esto era parte de su problema de identidad.

Dominado por los bosques de algas que sostienen la vida en este punto caliente de biodiversidad, el Gran Arrecife del Sur es el hogar de cientos de especies que no se encuentran en ningún otro lugar de la Tierra (incluidas las tres especies conocidas de dragones de mar, criaturas parecidas a caballitos de mar que parecen tan místicas como suenan), con un estimado de 10,000 especies adicionales aún por identificar. El arrecife también apuntala industrias de pesca y turismo por valor de aproximadamente $ 10 mil millones para la economía australiana, con sus lucrativas industrias de langosta de roca y abulón del sur por sí solas valen cuatro veces el valor de las actividades de pesca comercial en la Gran Barrera de Coral.

Pero aunque la mayoría de los científicos están de acuerdo en que el Gran Arrecife del Sur goza de mejor salud general que su contraparte del norte, el cambio climático es una amenaza creciente. Si bien el aumento de la temperatura del océano ha provocado devastadores eventos de blanqueamiento de corales en la Gran Barrera de Coral, son las algas marinas las que sufren cuando las temperaturas del océano aumentan más al sur. Y así como los científicos marinos están tratando de salvar la Gran Barrera de Coral con tecnologías que van desde la “ FIV de coral ” hasta el desarrollo de microalgas resistentes al calor , los científicos del Gran Arrecife del Sur también están probando métodos para proteger sus especies fundamentales.

¿Súper algas al rescate?

En Hobart, un proyecto de investigación conjunto entre el Instituto de Estudios Marinos y Antárticos (IMAS) de la Universidad de Tasmania y la Fundación Climática está estudiando actualmente la posibilidad de restaurar los bosques de algas gigantes de Tasmania, cuya desaparición se atribuye a la mayor influencia de la corriente de Australia Oriental. (EAC), que está trayendo agua más cálida y pobre en nutrientes a Tasmania, y con ella a los autostopistas no deseados.

“No solo las algas marinas son particularmente sensibles a los cambios de temperatura del agua, sino también a las especies marinas tropicales que se alimentan de algas, y las algas marinas son un tipo de algas”, explicó la Dra. Cayne Layton, investigadora postdoctoral de IMAS y líder del coproyecto.

Un documental sobre el Gran Arrecife del Sur también está en camino, gracias al biólogo marino australiano convertido en cineasta Stefan Andrews, cuyos créditos de filmación acuática incluyen Blue Planet II de BBC Earth y el éxito de Netflix Chasing Coral.

“Tenemos la misión de crear conciencia sobre lo prístinos, valiosos e importantes que son estos arrecifes, y ayudar a incorporar el concepto del Gran Arrecife del Sur en la cultura australiana”, dijo Andrews.